sulle orme degli avieri della Royal Air Force sepolti a Pas-de-Calais

E 'stato 80 anni fa. La battaglia della Gran Bretagna, il più grande scontro aereo della storia, era appena iniziata sul Canale della Manica, contrapponendo la Royal Air Force britannica contro Luftwaffe tedesca. Segnerà una svolta importante nella seconda guerra mondiale.

La sfida per gli aviatori della RAF, ora sola a combattere sul fronte occidentale, è quella di mantenere il controllo dell'aria per contrastare i piani di sbarco delle truppe di Hitler. Tra il 10 luglio e il 31 ottobre, l'aviazione britannica ha perso 1.542 piloti e personale di volo.

Una formazione di combattenti britannici Spitfire dall'85 Squadron nell'ottobre 1940.

Una formazione di combattenti britannici Spitfire dall'85 Squadron nell'ottobre 1940.

© IWM CH 1500

Il primo ministro Winston Churchill saluterà il loro sacrificio in un famoso discorso del 20 agosto 1940: "Mai nella storia delle guerre così tante persone hanno dovuto così tanto a così poco"Questi eroi celesti guadagneranno un soprannome"I pochi"(" i pochi ").


"Con i pochi che hanno risparmiato così tanto, più vittorioso di quanto abbiano mai saputo". Epitaffio sulla tomba di Harold Leslie Atkin-Berry, pilota della Royal Air Force, sepolto nel cimitero militare di Terlincthun, vicino a Boulogne-sur-Mer.

© Yann Fossurier / Francia 3

44 di questi "Pochi", identificato, hanno ora sede a Pas-de-Calais secondo i dati del Commissione delle tombe di guerra del Commonwealth che mantiene le tombe dei soldati britannici in tutto il mondo.

Durante la battaglia della Gran Bretagna, la Manica era in prima linea e l'aviazione nemica occupava gli aeroporti del Nord Pas-de-Calais, situato a due passi dalla costa britannica.

Soldati tedeschi in posa sulla cabina di un bombardiere di Bristol Blenheim britannico ucciso a colpi di pistola vicino a Boulogne-sur-Mer (foto non datata).

Soldati tedeschi in posa sulla cabina di un bombardiere di Bristol Blenheim britannico ucciso a colpi di pistola vicino a Boulogne-sur-Mer (foto non datata).

© Archivio comunale di Boulogne-sur-Mer – 29Fi21

Ma ai piloti di caccia della Royal Air Force fu ordinato di non inseguire i loro avversari sulla Francia, per limitare le perdite. Le incursioni rimangono quindi rare, ad eccezione dei bombardieri che colpiscono le basi aeree tedesche e, soprattutto, dal settembre 1940, i porti di Boulogne-sur-Mer, Calais e Dunkerque, dove i tedeschi hanno assemblato la loro flotta di sbarco .

Queste sono missioni pericolose, il DCA e i combattenti tedeschi, sempre alla ricerca.

La "protezione" delle coste della Manica da parte dei tedeschi, vista da Les Actualités Françaises il 16 ottobre 1940 (immagini di propaganda tedesca).

Gli aviatori della RAF sepolti a Pas-de-Calais, per molti, caddero nel Canale della Manica e i loro corpi furono quindi riportati dalle correnti verso le coste di Boulonnais o Calaisis, come mostrato sulla mappa qui sotto.

Altri, d'altra parte, sono davvero scesi nel nord della Francia.

Dietro le lettere incise sulle pietre tombali, abbiamo cercato di ricostruire alcuni dei loro viaggi.

► 10 luglio 1940: tra le prime vittime della battaglia

Harold Leslie Atkin-Berry, Robert Donaldson Cook e Roy Mercer sono sepolti a Terlincthun, vicino a Boulogne-sur-Mer, vicino alla famosa colonna dedicata al Grande esercito di Napoleone Ier. Anche questo vecchio nemico dell'Inghilterra aveva considerato, 135 anni prima, di sbarcare le sue truppe dall'altra parte del Canale.

Le tombe di Harold Leslie Atkin-Berry, Roy Mercer e Robert Donaldson Cook, aviatori britannici deceduti il ​​10 luglio 1940, il primo giorno della Battaglia d'Inghilterra.

Le tombe di Harold Leslie Atkin-Berry, Roy Mercer e Robert Donaldson Cook, aviatori britannici deceduti il ​​10 luglio 1940, il primo giorno della Battaglia d'Inghilterra.

© Frédérik Giltay / Francia 3

In cima alla colonna della Grande Armée, la statua di Napoleone si affaccia sul cimitero militare britannico a Terlincthun, vicino a Boulogne-sur-Mer.

In cima alla colonna della Grande Armée, la statua di Napoleone si affaccia sul cimitero militare britannico a Terlincthun, vicino a Boulogne-sur-Mer.

© Frédérik Giltay / Francia 3

I tre aviatori britannici morirono il 10 luglio 1940, il primo giorno della battaglia di Gran Bretagna.

La tomba del pilota della Royal Air Force Harold Leslie Atkin-Berry, che morì il 10 luglio 1940, all'età di 20 anni.

La tomba del pilota della Royal Air Force Harold Leslie Atkin-Berry, che morì il 10 luglio 1940, all'età di 20 anni.

© Yann Fossurier / Francia 3

In quel giorno, il Luftwaffe lancia una grande offensiva sulla Manica: 70 aerei attaccano un convoglio di navi al largo di Dover. È il Kanalkampf ("Battle of the Channel") il cui obiettivo è soffocare la Gran Bretagna economicamente interrompendo le sue rotte di approvvigionamento e il suo commercio.

Nel pomeriggio, cinque bombardieri della Royal Air Force decollano dalla base di Wattisham nell'Inghilterra orientale.

Un Bristol Blenheim del 107 Squadron in procinto di decollare dalla base di Wattisham nell'agosto del 1940.

Un Bristol Blenheim del 107 Squadron in procinto di decollare dalla base di Wattisham nell'agosto del 1940.

© IWM HU 104641

Sono Bristol Blenheim, velivolo bimotore del 107 Squadron. Harold Atkin-Berry, 20 anni, ne pilota uno. Al suo fianco, il suo osservatore, il sergente Robert Cook, 25 anni, e il giovane Roy Mercer, 18 anni, operatore radar e mitragliere.

Diversi aerei furono colpiti e l'addestramento presto si interruppe.

Harold Pleasance, pilota di un Bristol Blenheim del 107 Squadron

A loro è stata affidata una missione ad alto rischio: devono attraversare la Manica, senza scorta di caccia, per attaccare l'aeroporto di Amiens-Glisy, in Francia, da dove i cacciabombardieri tedeschi del Zerstörergeschwader 2 (ZG2).

Un Bristol Blenheim della RAF 107 Squadron su una nave britannica in fiamme, dopo essere stato attaccato dai tedeschi (foto non datata).

Un Bristol Blenheim della RAF 107 Squadron su una nave britannica in fiamme, dopo essere stato attaccato dai tedeschi (foto non datata).

© IWM C 1785

Mentre si avvicinano al loro obiettivo, l'accoglienza è brutale.

"Eravamo a 18.000 piedi (circa 5500m sul livello del mare) quando abbiamo incontrato spari antiaerei molto intensi, davanti a noi sono comparsi grandi sbuffi neri, il che è sempre di cattivo auspicio ", ha testimoniato il tenente canadese Harold Pleasance, pilota di un altro Blenheim. "Diversi aerei furono colpiti e l'addestramento presto si interruppe. Allo stesso tempo, siamo stati attaccati da molti (Messerchmitt) 109 ".

Un Bristol Blenheim dello RAF 107 Squadron. Possiamo vedere il mitragliere nella sua torretta (foto non datata).

Un Bristol Blenheim dello RAF 107 Squadron. Possiamo vedere il mitragliere nella sua torretta (foto non datata).

© IWM CH 655

La missione è un disastro. Il tenente Pleasance è l'unico che riesce a riportare il suo bombardiere in Inghilterra. Due membri dell'equipaggio riuscirono a sbarcare e furono fatti prigionieri, gli altri tre morirono tutti.

Il Bristol Blenheim di Atkin-Berry, Cook e Mercer si schiantarono ad Aigneville, a sud-ovest di Abbeville, nella Somme. I loro resti saranno trasferiti dopo la guerra nel cimitero militare di Terlincthun.

Tomba di Robert Donaldson Cook al cimitero militare di Terlincthun. Aveva 25 anni quando il suo bombardiere fu abbattuto il 10 luglio 1940.

Tomba di Robert Donaldson Cook al cimitero militare di Terlincthun. Aveva 25 anni quando il suo bombardiere fu abbattuto il 10 luglio 1940.

© Frédérik Giltay / Francia 3

La tomba di Roy Mercer, che morì all'età di 18 anni, il 10 luglio 1940, il primo giorno della battaglia di Gran Bretagna.

La tomba di Roy Mercer, che morì all'età di 18 anni, il 10 luglio 1940, il primo giorno della battaglia di Gran Bretagna.

© Frédérik Giltay / Francia 3

La tomba del pilota Harold Atkin-Berry, accanto a quella di altri due membri dell'equipaggio del suo bombardiere abbattuti dai tedeschi il 10 luglio 1940.

La tomba del pilota Harold Atkin-Berry, accanto a quella di altri due membri dell'equipaggio del suo bombardiere abbattuti dai tedeschi il 10 luglio 1940.

© Frédérik Giltay / Francia 3

Dei 44 avieri della RAF abbattuti durante la Battaglia d'Inghilterra e sepolti a Pas-de-Calais, 22 erano piloti o membri dell'equipaggio di un Bristol Blenheim.

► 19 luglio 1940: un cacciatore di torrette eccessivamente vulnerabile

Il sergente Federico Peter John Atkins aveva 26 anni quando iniziò la battaglia della Gran Bretagna.

Federico Peter John Atkins in uniforme (foto non datata).

Federico Peter John Atkins in uniforme (foto non datata).

© J Moles / Battle of Britain Monument

Originario di Oxford, appartiene a 141 Squadron, un'unità della Royal Air Force che ha caccia Boulton Paul Defiant, un aereo a due posti equipaggiato con una torretta da combattimento progettata da un ingegnere francese, Antoine de Boysson.

A Boulton Paul Defiant dello RAF 264 Squadron con sede a West Malling, Kent (data non specificata). Lo squadrone di Frederick Atkins aveva lo stesso aereo.

A Boulton Paul Defiant dello RAF 264 Squadron con sede a West Malling, Kent (data non specificata). Lo squadrone di Frederick Atkins aveva lo stesso aereo.

© IWM CH 3448

Questa torretta è dotata di quattro potenti mitragliatrici Browning, un dispositivo a priori intelligente che consente a questo aereo di attaccare i bombardieri nemici dal basso, dove sono più vulnerabili.

Ma il suo peso lo rende anche un ostacolo contro i combattenti tedeschi, molto più veloce, soprattutto perché il Defiant non ha cannoni sul fronte per difendersi. Il pilota e il mitragliatore devono quindi comunicare costantemente durante il combattimento.

Un cannoniere del RAF 264 Squadron che si svolge nella torretta di un Defiant nell'agosto 1940.

Un cannoniere del RAF 264 Squadron che si svolge nella torretta di un Defiant nell'agosto 1940.

© IWM CH 874

Un cannoniere da 264 squadroni al suo posto nella torretta Defiant.

Un cannoniere da 264 squadroni al suo posto nella torretta Defiant.

© IWM CH 879

Questo venerdì 19 luglio 1940, verso le 12:30, nove di questi aerei decollarono dalla base della RAF a Hawkinge, vicino a Folkestone, per effettuare una pattuglia sulla Manica. Con sede finora in Scozia, il 141 Squadron è appena stato chiamato come rinforzo sulle coste del sud-est dell'Inghilterra per respingere le offensive tedesche.

A bordo di un Defiant, il sergente Atkins è di stanza nella torretta, dietro il suo pilota, un neozelandese di nome Rudal Kidson, anch'egli di 26 anni.

Boulton Paul Defiant di 264 Squadron in formazione nell'agosto 1940.

Boulton Paul Defiant di 264 Squadron in formazione nell'agosto 1940.

© IWM CH 889

Mentre la formazione vola a oltre 5.000 piedi (1520 m sul livello del mare) da Folkestone, viene improvvisamente attaccata da uno sciame di venti Messerchmitt Bf109.

Stavo arrivando a soli 800 metri dalla loro formazione che notai che avevano delle torrette dietro i loro cockpit.

Hannes Trautloft, pilota tedesco della Jagdgeschwader 51

Questi aerei appartengono al Jagdgeschwader 51 (JG51), un'ala da caccia tedesca che ha tre gruppi installati a Saint-Inglevert e Saint-Omer, nel Pas-de-Calais.

Il Messerchmitt Bf109 del JG51, nel Passo di Calais, nell'agosto 1940.

Il Messerchmitt Bf109 del JG51, nel Passo di Calais, nell'agosto 1940.

© Bundesarchiv, Bild 101I-058-1784A-14 / Eckert, Erhardt / CC-BY-SA 3.0

Tra i piloti che si precipitano verso Atkins e la sua pattuglia, alcuni grandi predatori: il capogruppo, Hannes Trautloft, riconoscibile dal grande cuore verde che sfoggia ai lati del suo cacciatore, ma anche Walter Oesau, uno dei più grandi trigger dal Luftwaffe (32 vittorie in combattimenti aerei alla fine della battaglia di Gran Bretagna).

"La visibilità era così buona che si vedeva decollare ogni aereo dagli aeroporti sulla costa ", ricorderà Trautloft che volava in quel momento su Cape Gris-Nez. "Ho localizzato la pattuglia, contando tre, sei e poi nove aerei. Sembravano appena decollati. Salirono rapidamente in quota e poi fecero una grande svolta nel mezzo del Canale, arrivando dritti verso di noi. Non ci avevano individuato, ci siamo precipitati su di loro, con il sole dietro di noi. Ma è arrivato solo a 800 metri dalla loro formazione che ho notato che avevano delle torrette dietro i loro cockpit".

Boulton Paul Defiant di 264 Squadron in formazione nell'agosto 1940.

Boulton Paul Defiant di 264 Squadron in formazione nell'agosto 1940.

© IWM CH 884

La Defiant combatte immediatamente. Ai comandi del suo Messerschmitt, Trautlof vede la mitragliatrice sparare su entrambi i lati della sua cabina di pilotaggio. "Il cannoniere posteriore mi innaffiò con proiettili traccianti"dirà al pilota britannico Peter Townsend dopo la guerra".Improvvisamente, uno shock violento, da qualche parte, fece rabbrividire il mio Me 109. Ma ho sparato scoppiando dopo scoppiare; Volevo questo Defiant! Pezzi del dispositivo saltarono in aria e mi colpirono dritto. Poi ho visto una sottile scia di fumo e improvvisamente una folla di fuoco, e poi è tutto. "

Pilota tedesco Hannes Trautloft (foto non datata).

Pilota tedesco Hannes Trautloft (foto non datata).

© ww2gallery – CC-BY-NC 2.0

Il cacciatore tedesco non è uscito illeso da questo confronto. Il suo motore inizia a vibrare, aumenta di temperatura e un forte odore di olio bruciato invade la cabina di pilotaggio. La sua ala sinistra è stata danneggiata e il fumo ha cominciato a emergere. "Mi sentivo a disagio, non volevo saltare nel mezzo del Canale". Trautloft riesce a tornare in Francia e colloca il suo aereo ferito nell'aerodromo di Saint-Inglevert, vicino a Calais. Uno dei suoi uomini, Otto Kath, anch'egli colpito da un Defiant, deve atterrare un po 'più in là ma Afferma anche un aereo nemico abbattuto.

L'aeroporto di Saint-Inglevert, vicino a Calais, al giorno d'oggi.

L'aeroporto di Saint-Inglevert, vicino a Calais, al giorno d'oggi.

© Frédérik Giltay / Francia 3

Nonostante la loro potenza di fuoco, i cacciatori di torrette britannici subirono un vero massacro. Il tedesco Werner Pichon-Kalau von Hofe scende da solo tre.

Un Messerschmitt Bf109 che sorvola la Manica (foto pubblicata nel novembre 1940).

Un Messerschmitt Bf109 che sorvola la Manica (foto pubblicata nel novembre 1940).

© Berliner Verlag / Archiv / picture alliance / ZB / MaxPPP

"Non ho visto nessun aereo nemico nei primi due attacchi, ma ho visto proiettili sparare verso di me da tutte le angolazioni", ha dichiarato lo scozzese Ian MacDougall, uno dei piloti della Defiant".Al terzo attacco, il mio motore si è fermato. Pensavo fosse finita. Ho ordinato al mitragliere di saltare ma dato che non ha risposto, ho pensato che fosse stato ucciso. Ho deciso di scendere al livello del mare per cercare di atterrare. Ma durante la mia discesa, il motore si è riavviato e sono stato in grado di tornare alla base dove ho trovato una torretta vuota. Ovviamente, il mitragliere aveva saltato. " Manca questo cannoniere, il sergente John Wise. Aveva 19 anni.

Un Boulton Paul Defiant dello 264 Squadron in volo nell'agosto 1940.

Un Boulton Paul Defiant dello 264 Squadron in volo nell'agosto 1940.

© IWM CH 882

Dei nove Boulton Paul Defiant del 141 Squadron, cinque furono abbattuti quel giorno sul Canale della Manica. Furono uccisi quattro piloti e sei mitragliatrici, tra cui Rudal Kidson e Peter Atkins. Il bilancio sarebbe stato ancora più pesante se una dozzina di uragani di 111 squadroni non fossero intervenuti per disperdere il Messerschmitt.

Il cervello pilota non è il cervello che spara.

Sir Hugh Dowding, capo di Fighter Command durante la battaglia della Gran Bretagna

Il corpo di Rudal Kidson non sarà mai trovato. Quello del suo mitragliere inglese verrà riportato dalla corrente verso le coste francesi. Peter Atkins riposa oggi al Cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer.

La tomba del sergente Frederick Atkins, a Boulogne-sur-Mer, uccisa a colpi di arma da fuoco il 19 luglio 1940 sul Canale della Manica, a bordo di un Boulton Paul Defiant.

La tomba del sergente Frederick Atkins, a Boulogne-sur-Mer, uccisa a colpi di arma da fuoco il 19 luglio 1940 sul Canale della Manica, a bordo di un Boulton Paul Defiant.

© Yann Fossurier / Francia 3

La tomba del sergente Federico Atkins a Boulogne-sur-Mer.

La tomba del sergente Federico Atkins a Boulogne-sur-Mer.

© Yann Fossurier / Francia 3

Dopo ulteriori importanti perdite nell'agosto 1940, il comandante di caccia britannico, Sir Hugh Dowding, ordinò che il Defiant fosse usato solo per missioni notturne o attacchi di bombardiere senza scorta. "Il cervello pilota non è il cervello che spara ", lo deplorerà, indicando anche preoccupazioni di angolo di vista. Il cacciatore di torrette fu definitivamente ritirato dal combattimento nel 1942.

14 agosto 1940: un giocatore di rugby inglese sconfitto da un asso italianoErnest Ian Parsons è sepolto nello stesso cimitero di Frederick Atkins, a Boulogne-sur-Mer.

Tomba di Ernest Parsons presso il cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer.

Tomba di Ernest Parsons presso il cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer.

© Yann Fossurier / Francia 3

Prima della guerra, questo pilota bombardiere era un giocatore di rugby di alto livello. Nato in Nuova Zelanda, è stato selezionato dal team … dall'Inghilterra, in posizione arretrata, per affrontare la Scozia a Murrayfield, il 18 marzo 1939. Otto mesi dopo, si è unito al della Royal Air Force e si unì a 10 Squadron, uno squadrone di bombardieri.

Durante la notte tra il 13 e il 14 agosto 1940, volò dalla base di Abingdon, vicino a Oxford, ai comandi di un Armstrong Whitworth Whitley, con altri quattro membri dell'equipaggio.

Un bombardiere Armstrong Whitworth Whitley del 102 Squadron (primo piano) fotografato nel marzo del 1940 all'Aerodromo di Driffield.

Un bombardiere Armstrong Whitworth Whitley del 102 Squadron (primo piano) fotografato nel marzo del 1940 all'Aerodromo di Driffield.

© IWM HU 104766

La missione è lontana dal momento che si rivolge alle fabbriche aeronautiche Fiat a Torino, in Italia, un paese alleato con il Reich tedesco, che entrò in guerra contro il Regno Unito e la Francia il 10 giugno 1940.

Due bombardieri Armstrong Whitworth Whitley di 10 squadroni fotografati in volo (documento non datato).

Due bombardieri Armstrong Whitworth Whitley di 10 squadroni fotografati in volo (documento non datato).

© IWM CH 4451

Mentre si avvicina al suo obiettivo, verso le 2 del mattino il bombardiere britannico viene attaccato da un combattente italiano. È una Fiat CR.42, un biplano tecnologicamente obsoleto ma che rimane particolarmente utile per il suo pilota.

Considerando che il mio aereo era alla fine della sua vita, decisi di schiantarmi sul piano nemico e poi di paracadutarlo

Giorgio Graffer, pilota italiano del 53º Stormo

E il pilota qui è un asso del Regia Aeronautica, Capitano Giorgio Graffer. Quella notte, ha appena avuto il tempo di indossare un paio di pantaloncini da tennis prima di salire sul suo aereo per trovare l'intruso britannico nel cielo di Torino.

Due caccia Fiat CR.42 in volo sul Mar Egeo nel 1940.

Due caccia Fiat CR.42 in volo sul Mar Egeo nel 1940.

© Dominio pubblico

La lotta iniziò, ma le mitragliatrici di Graffer si fermarono e il suo motore perse olio. Il pilota tenterà quindi una manovra non convenzionale. "Considerando che il mio aereo era alla fine della sua vita, ho deciso di schiantarmi sul piano nemico e poi di paracadutare ", spiegherà.

Graffer ha successo. Il bombardiere Whitley fu gravemente colpito: uno dei suoi motori smise di funzionare e la pinna di tribordo stava per guastarsi. Ernest Parsons e il suo copilota Alfred Norman Campion tentarono tuttavia di riportare l'aereo in Inghilterra. L'aereo ha retto durante il volo sopra la Francia. La costa inglese è ora visibile e l'equipaggio si sta preparando per un atterraggio forzato sulla spiaggia di Dymchurch nel Kent.

Un bombardiere Armstrong Whitworth Whitley del 10 Squadrone di Ernest Parsons e Alfred Campion (foto non datata).

Un bombardiere Armstrong Whitworth Whitley del 10 Squadrone di Ernest Parsons e Alfred Campion (foto non datata).

© IWM CH 4450

Ma la pinna danneggiata improvvisamente cede il passo, facendo precipitare l'aereo nel Canale della Manica, così vicino all'obiettivo … Tre dei cinque membri dell'equipaggio sono riusciti a saltare in tempo dal bombardiere e usciranno vivi, ma non entrambi piloti.

I corpi di Ernest Parsons e Alfred Campion falliranno sulla costa francese dove saranno sepolti. Avevano 27 e 23 anni, rispettivamente. Campion riposa anche nel cimitero militare dell'Est, a Boulogne-sur-Mer, proprio dietro il suo copilota.

La tomba di Alfred Campion dietro quella di Ernest Parsons al cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer. I due uomini morirono nello schianto del loro bombardiere nel Canale della Manica il 14 agosto 1940.

La tomba di Alfred Campion dietro quella di Ernest Parsons al cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer. I due uomini morirono nello schianto del loro bombardiere nel Canale della Manica il 14 agosto 1940.

© Frédérik Giltay / Francia 3

La tomba di Alfred Norman Campion nel cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer.

La tomba di Alfred Norman Campion nel cimitero militare orientale di Boulogne-sur-Mer.

© Frédérik Giltay / Francia 3

Il loro assalitore italiano, Giorgio Graffer, riceverà una medaglia per la sua manovra. Ma fu ucciso tre mesi dopo, in un combattimento aereo contro aerei britannici al confine tra Grecia e Albania. Un'unità dell'aeronautica militare italiana, la 50º Stormo, porta ancora oggi il suo nome, proprio come una scuola di alpinismo, l'altra sua passione.

► 16 agosto 1940: il sacrificio di "Sinbad" a Calais

Henry Lafone Greenshields riposa nella piazza militare britannica nel sud del cimitero di Calais. Non è l'aquila della Royal Air Force sulla sua lapide, ma l'ancora della Royal Navy, la Marina britannica, il suo corpo originale.

La tomba di Henry Lafone Greenshields nel cimitero meridionale di Calais.

La tomba di Henry Lafone Greenshields nel cimitero meridionale di Calais.

© Frédérik Giltay / Francia 3

Nel 1939, poco prima dell'inizio della seconda guerra mondiale, fece domanda per unirsi all'Aeronautica ma fallì i test visivi. Quando il conflitto scoppiò a settembre, si unì alla riserva della Royal Navy alle 21: avrebbe ancora pilotato da quando era stato assegnato all'aviazione navale, nel Fleet Air Arm (FAA), alla base HMS Dedalo di Lee-on-the-Solent, nel sud dell'Inghilterra.

Il 24 giugno 1940, mentre la Royal Air Force mancava di piloti dopo le perdite subite durante la battaglia di Francia, Greenshields riuscì a ottenere un distacco.

Foto di Henry Lafone Greenshields prima della seconda guerra mondiale.

Foto di Henry Lafone Greenshields prima della seconda guerra mondiale.

© Monumento alla battaglia della Gran Bretagna

Rapidamente addestrato per gestire uno Spitfire, si unì al 266 Squadron, uno squadrone di caccia con base a Wittering, vicino a Cambridge, nella parte orientale del paese, all'inizio di luglio. I suoi nuovi compagni gli danno quindi un soprannome: "Sinbad", come il famoso marinaio dei racconti del Mille e una notte.Il 14 agosto, con l'intensificarsi della battaglia della Gran Bretagna, lo Squadrone 266 fu trasferito a Hornchurch, a est di Londra, per operare sullo stretto di Pas de Calais.

Piloti Spitfire da 64 Squadron alla base aerea di Hornchurch (foto non datata).

Piloti Spitfire da 64 Squadron alla base aerea di Hornchurch (foto non datata).

© IWM CH 5780

Gli inglesi chiamano questo settore "Hellfire Corner"(" il fuoco dell'inferno "), a causa dell'intensità e della violenza dei combattimenti aerei che hanno luogo lì. Il giorno dopo, Henry Greenshields si mostra lì a suo agio abbattendo un Messerschmitt Bf109 al largo di Dover, ai comandi del suo Spitfire.

Spitfire dello squadrone 122 in decollo dalla base aerea di Hornchurch durante la seconda guerra mondiale (foto non datata).

Spitfire dello squadrone 122 in decollo dalla base aerea di Hornchurch durante la seconda guerra mondiale (foto non datata).

© IWM CH 5761

Per i tedeschi, questo 15 agosto è stato iladlertag, il "giorno dell'aquila", lanciata un'enorme offensiva aerea su diversi punti del territorio britannico. Fu finalmente un "giovedì nero" con 75 aerei persi per 34 combattenti britannici distrutti.

Un bombardiere tedesco Heinkel He 111 abbattuto a Chester, nell'Inghilterra settentrionale, il 15 agosto 1940.

Un bombardiere tedesco Heinkel He 111 abbattuto a Chester, nell'Inghilterra settentrionale, il 15 agosto 1940.

© IWM HU 7958

Revancharde, l'aviazione tedesca si precipita di nuovo verso il sud dell'Inghilterra, la mattina del 16 agosto 1940. Intorno alle 11h, la base aerea di West Malling, nel Kent, è bombardata, e altri sono nel linea di vista. Il 266 Squadron di Henry Greenshields viene mobilitato, insieme ad altre quattro unità, per contrastare i bombardieri nazisti e la loro scorta di Messerschmitt.

Nel cielo inglese, stiamo assistendo a una furiosa mischia. A bord de son Hurricane, Mike Ferris, pilote du 111 Squadron, percute de plein fouet un Dornier ennemi. "Ça a fait une terrible explosion et laissé peu de traces – sauf des petits bouts de tas de trucs, qui prenaient leur temps pour tomber", commentera son leader Johnny Thompson. Il n'y a aucun survivant.

Les débris d'un Messerschmitt Bf110, examinés par des soldats britanniques, le 16 août 1940, à Croydon, dans le sud-est de l'Angleterre.

Les débris d'un Messerschmitt Bf110, examinés par des soldats britanniques, le 16 août 1940, à Croydon, dans le sud-est de l'Angleterre.

© IWM HU 104733

Un bombardier allemand Heinkel He 111 abattu dans le sud-ouest de Londres, à l'emplacement de l'actuel aéroport d'Heathrow, le 16 août 1940.

Un bombardier allemand Heinkel He 111 abattu dans le sud-ouest de Londres, à l'emplacement de l'actuel aéroport d'Heathrow, le 16 août 1940.

© IWM HU 72684

De leur côté, les Spitfire du 266 Squadron sont aux prises, le long du littoral, avec une cinquantaine de Messerschmitt Bf109 et perdent deux officiers, dont leur commandant, Rodney Wilkinson, abattu au-dessus de Deal.

Les appareils de cette unité volent désormais en rangs dispersés. Henry Greenshields recherche sans doute ses camarades quand il aperçoit des Messerschmitt rentrant vers la France. Ils appartiennent à la Jagdgeschwader 54 (JG54), une escadre installée à Guînes, près de Calais.

Le jeune pilote anglais décide alors de les poursuivre de l'autre côté de la Manche, ce que le Fighter Command interdit en principe. Déterminé, il parvient à endommager l'avion d'un certain Gustav Kuhlmann.

Les tirs d'un Spitfire atteignant un Messerschmitt Bf109. Cette image a été prise depuis la caméra fixe d'un appareil du 403 Squadron RCAF à une date non précisée.

Les tirs d'un Spitfire atteignant un Messerschmitt Bf109. Cette image a été prise depuis la caméra fixe d'un appareil du 403 Squadron RCAF à une date non précisée.

© © IWM C 3656

Le pilote allemand regagne sa base mais il est grièvement blessé et décèdera 12 jours plus tard. Arrivé au-dessus de Calais, Greenshields se retrouve piégé, attaqué de toute part par une volée de chasseurs ennemis. Au sol, les habitants observent le Spitfire à l'agonie perdre de l'altitude dans une traînée de fumée. L'appareil vient s'écraser lourdement à proximité du pont Saint-Pierre, le long du quai Gustave-Lamarle qui borde le canal de Saint-Omer.

Photographie de l'épave du Spitfire d'Henry Greenshields, quai Gustave-Lamarle, à Calais, le 16 août 1940.

Photographie de l'épave du Spitfire d'Henry Greenshields, quai Gustave-Lamarle, à Calais, le 16 août 1940.

© Battle of Britain Monument

"Sinbad" est mort. Il a probablement été abattu par Hans-Ekkehard Bob, l'un des as de la JG54.

Des soldats allemands évacuant le corps d'Henry Greenshieds dans un camion, après son crash, quai Gustave-Lamarle à Calais, le 16 août 1940.

Des soldats allemands évacuant le corps d'Henry Greenshieds dans un camion, après son crash, quai Gustave-Lamarle à Calais, le 16 août 1940.

© Battle of Britain Monument

Les témoins qui ont assisté au crash sont formels : le pilote de 22 ans a tout fait pour éviter de s'écraser sur des habitations et c'est probablement la raison pour laquelle il n'a pas pu sauter de l'appareil en parachute. C'est ce que racontera bien plus tard à ses parents une certaine "Mrs RJ Park", Calaisienne installée en Angleterre après avoir épousé un Britannique.

Les Allemands, quand ils ont extrait son corps de l'avion, ont présenté une garde d'honneur mais nous sommes restés là et nous avons prié très fort pour lui et l'avons remercié du fond de notre cœur pour son sacrifice et son courage.

Une Calaisienne, témoin du crash d'Henry Greenshields

"Le 16 août 1940, je fus témoin du combat d'un avion britannique contre des avions allemands et je le vis passer au-dessus de ma maison pour finalement tomber sur les rives du canal, à quelques centaines de mètres derrière chez moi", leur écrira-t-elle dans une lettre datée du 28 avril 1976. "On a tous couru en sa direction pour voir si on pouvait aider mais on ne pouvait plus rien faire. Depuis ce jour, je ne l'ai jamais oublié et j'ai voulu écrire aux parents de ce brave jeune homme qui a courageusement évité de tomber dans une zone habitée, sauvant ainsi tant de vies. Les Allemands, quand ils ont extrait son corps de l'avion, ont présenté une garde d'honneur mais nous sommes restés là et nous avons prié très fort pour lui et l'avons remercié du fond de notre cœur pour son sacrifice et son courage".

Le quai Gustave-Lamarle, à Calais, de nos jours. C'est dans ce secteur qu'Henry Greenshields s'est écrasé avec son Spitfire le 16 août 1940.

Le quai Gustave-Lamarle, à Calais, de nos jours. C'est dans ce secteur qu'Henry Greenshields s'est écrasé avec son Spitfire le 16 août 1940.

© Frédérik Giltay / France 3

Un vieux bâtiment industriel du quai Gustave-Lamarle à Calais.

Un vieux bâtiment industriel du quai Gustave-Lamarle à Calais.

© Frédérik Giltay / France 3

Le quai Gustave-Lamarle à Calais.

Le quai Gustave-Lamarle à Calais.

© Frédérik Giltay / France 3

Si cette lettre arrive si tard, c'est parce que Madame Park vient tout juste d'apprendre l'identité de cet aviateur, grâce au livre Calais Zone interdite (juin 1940-août 1941) de Robert Chaussois, publié un an plus tôt.

Le disque d'identification de Greenshields s'était en effet brisé lors du crash et seuls ses deux prénoms, Henry Lafone, étaient apparus. Il fut donc inhumé à Calais sous le nom d'Henri Lafon, près d'un autre pilote de Spitfire, abattu le même jour au-dessus de la Manche, Lawrence Lee Pyman (65 Squadron).

La tombe d'Henry Greenshields au cimetière de Calais Sud.

La tombe d'Henry Greenshields au cimetière de Calais Sud.

© Frédérik Giltay / France 3

La tombe au cimetière Sud de Calais de Lawrence Pyman, un autre pilote de Spitfire, abattu le même jour qu'Henry Greenshields.

La tombe au cimetière Sud de Calais de Lawrence Pyman, un autre pilote de Spitfire, abattu le même jour qu'Henry Greenshields.

© Frédérik Giltay / France 3

Selon Desmond Spencer, chef d'escadrille du 266 Squadron, Henry Greenshields a descendu, avant de mourir, deux appareils allemands, ce 16 août 1940, et en a endommagé deux autres.

► 17 août 1940 : une mission très secrète

John Hunter Coghlan vient de fêter ses 25 ans quand la Seconde Guerre Mondiale éclate. Il a rejoint la Royal Air Force en 1936 et fait déjà office, malgré son jeune âge, de pilote aguerri.

Il appartient au 56 Squadron, un escadron de chasse, qui combat dans le nord de la France et en Belgique après l'offensive allemande du 10 mai 1940.

Les pilotes du 56 Squadron au début de la Seconde Guerre Mondiale : John Hunter Coghlan est debout, en 3e position en partant de la droite.

Les pilotes du 56 Squadron au début de la Seconde Guerre Mondiale : John Hunter Coghlan est debout, en 3e position en partant de la droite.

© Battle of Britain Monument

Les Hurricane du 56 Squadron en formation en avril 1940.

Les Hurricane du 56 Squadron en formation en avril 1940.

© IWM HU 104749

Aux commandes d'un Hurricane, Coghlan remporte ses premiers combats aériens au-dessus de Maubeuge, Lille, Ostende et surtout Dunkerque, où il couvre l'évacuation des troupes alliées pendant l'Opération Dynamo.

Les Hurricane du 56 Squadron décollant de leur base de North Weald, au nord de Londres, pour aller combattre dans le nord de la France en mai 1940.

Les Hurricane du 56 Squadron décollant de leur base de North Weald, au nord de Londres, pour aller combattre dans le nord de la France en mai 1940.

© IWM CH 158

Au début de la Bataille d'Angleterre, l'Anglais fait feu de tout bois. Le 10 juillet, il revendique la destruction d'un Messerschmit Bf110 et endommage deux Bf109.

Un Hurricane du 56 Squadron volant à basse altitude en avril 1940.

Un Hurricane du 56 Squadron volant à basse altitude en avril 1940.

© IWM HU 104752

Deux jours plus tard, près de Calais, il descend un bombardier en piqué Stuka puis un Heinkel He 111. Mais il est blessé au cours de cette mission et doit être mis au repos.

Le 30 juillet, le lieutenant Coghlan est décoré, pour ses succès aériens, de la Dinstinguished Flying Cross. Le 5 août, il reçoit une nouvelle affectation : il est transféré sur la base de Ringway, près de Manchester, dans le nord de l'Angleterre.Dans cette base, l'armée britannique entraîne des parachutistes.

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

© IWM H 22867

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

© IWM H 22935

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

Entraînement de parachutistes sur la base de Ringway en août 1942.

© IWM H 22943

On y forme à cette époque les agents de la Special Operations Executive (SOE), un tout nouveau service secret, créé par le Premier ministre britannique Winston Churchill pour soutenir les mouvements de résistance dans les pays d'Europe occupés par l'Allemagne et l'Italie.

A Ringway, John Coghlan va se familiariser avec un nouvel avion : le Westland Lysander, un appareil capable de décoller ou d'atterrir sur de très courtes distances, idéal pour des missions de reconnaissance ou des opérations clandestines.

Un Westland Lysander pendant la Seconde Guerre Mondiale (photo non datée).

Un Westland Lysander pendant la Seconde Guerre Mondiale (photo non datée).

© IWM RAE-O 865

Le 17 août 1940, le pilote anglais pose son Lysander sur la base de Manston, près de Ramsgate, dans le sud-est de l'Angleterre. Coghlan est accompagné par "un passager qui était un Français", affirmera un de ses anciens mécaniciens, Eric Clayton, qui les croise ce jour-là.

Il était clair qu'il allait larguer en France son passager qui – c'était aussi parfaitement clair – était un agent.

Eric Clayton, ancien mécanicien de John Coghlan

"On a plaisanté tous les deux, surpris de se voir l'un et l'autre", relatera-t-il. "Il m'a présenté à son passager qui parlait peu. Et bien entendu, j'ai posé la question : "Qu'est-ce que vous faîtes là ?". Vu ses réponses très mesurées, il était clair qu'il allait larguer en France son passager qui – c'était aussi parfaitement clair – était un agent".

Et c'est à peu près tout ce qu'on saura. Le Lysander décolle de Manston et ne reviendra jamais en Angleterre.

Un Westland Lysander en vol après son décollage de la base aérienne d'Hawkinge, dans le sud-est de l'Angleterre (photo non datée).

Un Westland Lysander en vol après son décollage de la base aérienne d'Hawkinge, dans le sud-est de l'Angleterre (photo non datée).

© IWM CH 7156

A la fin de la guerre, les Britanniques découvriront que John Hunter Coghlan a été enterré à Boulogne-sur-Mer.

La tombe de John Hunter Coghlan au cimetière militaire de l'Est à Boulogne-sur-Mer.

La tombe de John Hunter Coghlan au cimetière militaire de l'Est à Boulogne-sur-Mer.

© Yann Fossurier / France 3

La pierre tombale de John Hunter Coghlan, décédé le 17 août 1940, lors d'une mission secrète.

La pierre tombale de John Hunter Coghlan, décédé le 17 août 1940, lors d'une mission secrète.

© Yann Fossurier / France 3

Le corps du pilote aurait été découvert sur la côte, à Wiremeux. Son avion est-il tombé en panne au-dessus de la Manche ce 17 août 1940 ? A-t-il été abattu par les Allemands qui multipliaent à ce moment-là les raids sur l'Angleterre ? Personne ne le sait. On ignore toujours qui était son passager et ce qu'il est devenu.

Eric Clayton, l'ancien mécano, est persuadé, lui, que les deux hommes ont été capturés par les Allemands puis exécutés, mais rien ne permet d'accréditer cette thèse, si ce n'est la déclaration tardive du décès de Coghlan, enregistrée en France le 17 février 1942, un an et demi après sa disparition…A l'été 1940, la résistance est encore embryonnaire dans le Nord et le Pas-de-Calais, mais les premiers réseaux apparaissent. C'est le cas de "Jean de Vienne", créé en juillet à Calais par Marcel Féty, Lionel de Pinho et Marcel Delage pour transmettre des renseignements militaires aux Britanniques et prêter assistance aux soldats alliés restés en France après l'Opération Dynamo. A Lille, deux femmes, Natalis Dumez et Anastasie Degand-Samiez, sont en contact avec le MI9, une branche des services secrets britanniques qui cherche à bâtir une filière d'évasion et d'exfiltration.

Le 21 août 1940, quelques jours seulement après la disparition de l'avion de John Coghlan, une unité spéciale de la Royal Air Force est créée à North Weald : l'escadrille 419. Elle est dotée de quatre Lysander pour mener des opérations "pick up" visant à déposer ou exfilter des agents.

Un Westland Lysander s'entraînant en 1940 à des missions

Un Westland Lysander s'entraînant en 1940 à des missions "pick up" à la base aérienne de Tilshead dans le sud de l'Angleterre.

© IWM CH 1183

Le 18 octobre,  Pierre Corvisier, un jeune adolescent de Saint-Omer notera dans son journal : "Quatre Anglais se sont évadés de Saint-Omer de l’hôpital Saint-Louis. Ils étaient guéris. L’évasion a eu lieu par un procédé très curieux, original et héroïque. Un avion anglais a descendu très bas, a mitraillé des personnes dans la rue, a atterri aux Madeleines. Nos quatre Anglais ont sauté dans l’avion qui est reparti aussitôt". Un Westland Lysander sans doute, dont les missions vont désormais se multiplier…

► 22 août 1940 : une mauvaise réception

Le nom de Michael Keymer appartient aujourd'hui au patrimoine de Bazinghen, petite commune de 400 âmes, nichée sur les hauteurs de la Côte d'Opale, à proximité du cap Gris-Nez. Ce pilote anglais, mort à 24 ans pendant la Bataille d'Angleterre, repose à l'entrée du cimetière de l'église, dans un coin à l'écart mais soigneusement entretenu. Un panneau prévient de la présence d'une tombe de guerre.

Panneau situé à l'entrée du cimetière de l'église de Bazinghen, indiquant la présence d'une tombe de guerre britannique.

Panneau situé à l'entrée du cimetière de l'église de Bazinghen, indiquant la présence d'une tombe de guerre britannique.

© Frédérik Giltay / France 3

La pierre tombale du pilote britannique Michael Keymer à Bazinghen.

La pierre tombale du pilote britannique Michael Keymer à Bazinghen.

© Frédérik Giltay / France 3

Michael Keymer, enterré à Bazinghen, est décédé le 22 août 1940, à l'âge de 24 ans.

Michael Keymer, enterré à Bazinghen, est décédé le 22 août 1940, à l'âge de 24 ans.

© Yann Fossurier / France 3

Fils d'un vicaire qui avait combattu en France en 14/18, Michael Keymer était vendeur de voitures et venait tout juste de décrocher son brevet de pilotage quand la Seconde Guerre Mondiale a éclaté.

Photo non datée de Michael Keymer.

Photo non datée de Michael Keymer.

© Battle of Britain Monument

Réserviste de l'armée de l'air, il n'est appelé à rejoindre son unité que le 7 août 1940, alors que la Bataille d'Angleterre a déjà commencé : il s'agit du 65 Squadron, un groupe de chasse basé à Hornchurch, à l'est de Londres.

Une semaine plus tard, le 14 août, il abat, aux commandes de son Spitfire, son premier Messerschmitt au milieu d'une furieuse mêlée au-dessus de Douvres. Le 18, il contribue à détruire un bombardier Heinkel He 111.

Des Spitfire du 65 Squadron à Hornchurch en août 1940.

Des Spitfire du 65 Squadron à Hornchurch en août 1940.

© IWM HU 54421

Mais le 22 août 1940, la chance va l'abandonner. De l'autre côté du détroit, le chef de la Luftwaffe, le maréchal Hermann Göring, vient de réorganiser ses unités de chasse, après avoir essuyé une série de revers. Gotthardt Handrick, commandant de la Jagdgeschwader 26 (JG26), escadre basée à Audembert, dans le Pas-de-Calais, a été prié d'aller voir ailleurs et de laisser la place à l'un de ses jeunes et ambitieux officiers : le major Adolf Galland.

Âgé de 28 ans, Galland est un pilote extrêmement doué, doublé d'un fin tacticien. Quand il rentre promu de Berlin, il entend mettre en pratique rapidement des idées neuves sur les escortes de bombardiers. Une opportunité se présente en fin de journée : ses chasseurs Messerschmitt Bf109 doivent accompagner des chasseurs-bombardiers Bf110 pour un raid sur la base aérienne de Manston, dans le Kent.

Adolf Galland mimant un combat aérien, en compagnie d'autres officiers de la Luftwaffe (Werner Mölders et Theo Osterkamp à droite), au Touquet, le 15 avril 1941.

Adolf Galland mimant un combat aérien, en compagnie d'autres officiers de la Luftwaffe (Werner Mölders et Theo Osterkamp à droite), au Touquet, le 15 avril 1941.

© Bundesarchiv, Bild 183-B12018 / CC-BY-SA 3.0

Les appareils de la JG26 traversent donc la Manche et tombent, à l'approche Douvres, sur une formation de Spitfire. Parmi eux, Michael Keymer.

Deux Messerschmitt Bf109 en en vol (photo non datée).

Deux Messerschmitt Bf109 en en vol (photo non datée).

© Berliner Verlag/Archiv/picture alliance / ZB/MaxPPP

L'escadre allemande revendique ce soir-là trois appareils abattus au sein du 65 Squadron : deux au-dessus de Douvres et un troisième au-dessus de Marquise, commune voisine de Bazinghen.

Il est donc très probable que cette troisième victime soit le Spitfire de Michael Keymer. Mais comment s'est-il retrouvé là, au-dessus du Pas-de-Calais, dans un secteur quadrillé par les bases aériennes allemandes ? A-t-il commis une imprudence en poursuivant ses adversaires à l'intérieur des terres, ce que le commandement de la Royal Air Force a formellement interdit à ses chasseurs ? Ou a-t-il été lui-même poursuivi et piégé par les pilotes de Galland ?Ces questions sont sans réponse. On sait juste que c'est le lieutenant Hans Krug qui s'attribuera ce Spitfire abattu.

Mon père a vu que ce malheureux pilote était encore en vie avec deux jambes cassées et son parachute autour de lui.

Colette Doret, témoin du crash de Michael Keymer

En 2006, un historien local, Jacques Mahieu, apportera un éclairage, en recueillant le témoignage de Colette Doret, une habitante de Bazinghen, qui lui racontera avoir assisté, ce 22 août 1940, à un combat entre deux avions "très proches", alors qu'elle allait traire les vaches avec sa mère et une voisine dans le hameau de Colincthun. Elle avait 7 ans à l'époque. "Ils faisaient des cercles à basse altitude, se tirant dessus avec leurs mitrailleuses", racontera-t-elle. "Ils étaient si lents qu'à un moment, j'ai pu voir la tête casquée du pilote anglais avec ses épaisses lunettes. L'avion allemand volait un peu plus haut et à la fin, il a pris le dessus sur son adversaire. En quelques secondes, l'avion anglais s'est désintégré" .

Un champ du hameau de Colincthun, à Bazinghen.

Un champ du hameau de Colincthun, à Bazinghen.

© Frédérik Giltay / France 3

"On a vu une partie (de l'avion) tomber près de la rivière dans une zone marécageuse qu'on appelle les prés de Ledquent", poursuivra-t-elle. "On s'est abritées sous un arbre. Quand ça s'est calmé, nous n'avons pas couru directement à la maison mais vers la rivière où on a vu l'hélice. En rentrant à la maison, on a trouvé la queue de l'appareil à 50 mètres de chez nous".

Selon Mme Doret, Michael Keymer est parvenu à sauter en parachute de son Spitfire avant qu'il ne se désintègre. Mais en raison de la faible altitude de l'appareil, il est mal retombé et s'est brisé les deux jambes à sa réception.

"Mon père a vu que ce malheureux pilote était encore en vie avec deux jambes cassées et son parachute autour de lui", témoignera la Bazenghenoise. Elle affirmera aussi que Michael Keymer a été ensuite abattu par un officier allemand, un certain "Damberger", qui avait réquisitionné la ferme de ses grands-parents pour y installer un hôpital militaire.

Bruno Lörzer, chef du II.Fliegerkorps, inspectant l'épave d'un Spitfire abattu au-dessus des côtes françaises de la Manche. Cette photo, conservée aux Archives nationales polonaises, est datée de septembre 1940, mais il pourrait bien s'agir des débris de l'appareil de Michael Keymer. On aperçoit notamment la lettre

Bruno Lörzer, chef du II.Fliegerkorps, inspectant l'épave d'un Spitfire abattu au-dessus des côtes françaises de la Manche. Cette photo, conservée aux Archives nationales polonaises, est datée de septembre 1940, mais il pourrait bien s'agir des débris de l'appareil de Michael Keymer. On aperçoit notamment la lettre "Y" qui pourrait correspondre à l'identification "YT" du 65 Squadron.

© Narodowe Archiwum Cyfrowe

"Mon père et d'autres hommes ont enveloppé le pilote dans son parachute et l'ont enterré sur place", relatera Colette Doret. "Quelques jours plus tard, mon père a construit un cercueil, le pilote a été exhumé puis de nouveau enterré dans le cercueil. Une clôture a été construite pour tenir les animaux à l'écart. J'irai souvent ensuite y déposer des fleurs".

La tombe de Michael Keymer à Bazinghen.

La tombe de Michael Keymer à Bazinghen.

© Yann Fossurier / France 3

La tombe de Michael Keymer sera transférée en 1941 au cimetière de l'église de Bazinghen où il repose depuis.

24 septembre 1940 : la mort d'un aigle polonais

Witold Jozef Glowacki est inhumé à Guînes, près de Calais. Il fait partie des 145 pilotes de chasse polonais qui ont participé à la Bataille d'Angleterre au sein de la Royal Air Force.

La tombe de Witold Jozef Glowacki, pilote polonais de la Royal Air Force, à Guînes.

La tombe de Witold Jozef Glowacki, pilote polonais de la Royal Air Force, à Guînes.

© Frédérik Giltay / France 3

Witold Jozef Glowacki appartenait au 605 Squadron. Il est mort le 24 septembre 1940, à l'âge de 26 ans.

Witold Jozef Glowacki appartenait au 605 Squadron. Il est mort le 24 septembre 1940, à l'âge de 26 ans.

© Frédérik Giltay / France 3

La guerre commence pour lui en septembre 1939, lorsque son pays est envahi de part et d'autre par l'Allemagne et l'URSS. Son avion – un PWS-26 non armé – est abattu par les Soviétiques alors qu'il évacue une base aérienne de Poznan.

Un biplan polonais PW-26 capturé par des soldats allemands en 1939.

Un biplan polonais PW-26 capturé par des soldats allemands en 1939.

© Narodowe Archiwum Cyfrowe

Glowacki s'en sort indemne, parvient à franchir la frontière roumaine et à prendre un bateau pour la France.

Il débarque à Marseille, le 29 octobre, et finit par rejoindre en janvier 1940 les membres de l'armée de l'air polonaise qui se sont réfugiés en Angleterre.

Les pilotes polonais Zdzisław Henneberg et Marian Pisarek entourant John Kent, leader du 303 Squadron, escadron polonais de la Royal Air Force, en octobre 1940.

Les pilotes polonais Zdzisław Henneberg et Marian Pisarek entourant John Kent, leader du 303 Squadron, escadron polonais de la Royal Air Force, en octobre 1940.

© IWM CH 1532

La Royal Air Force leur ouvre ses portes, les entraîne mais Glowacki doit attendre le mois d'août pour intégrer des unités de chasse opérationnelles : d'abord le 145 Squadron, puis le 253 et enfin le 605, basé à Drem en Ecosse.Début septembre, son escadron est transféré à Croydon, au sud de Londres, au plus près du front aérien imposé par les Allemands. Le 11, aux commandes de son Hurricane, il revendique son premier ennemi abattu en mission : un Messerschmitt Bf110 entre Rochester et Gravesend, dans le Kent.

Le 19, c'est lui qui est atteint, au-dessus du sud-est de l'Angleterre, par un Bf109, celui d'Erbo Graf von Kageneck, un jeune as de la Luftwaffe.

Le pilote de chasse allemand Erbo Graf von Kageneck sera crédité de 67 victoires entre septembre 1939 et décembre 1941. Il décédera à Naples, le 12 janvier 1942, après avoir été grièvement blessé en Afrique du Nord.

Le pilote de chasse allemand Erbo Graf von Kageneck sera crédité de 67 victoires entre septembre 1939 et décembre 1941. Il décédera à Naples, le 12 janvier 1942, après avoir été grièvement blessé en Afrique du Nord.

© ww2gallery – CC-BY-NC 2.0

Mais le Polonais parvient à ramener son appareil endommagé sur sa base de Croydon. Il prend sa revanche le 23 en abattant de nouveau un chasseur allemand, près de Tunbridge Wells.

Le lendemain, mardi 24 septembre 1940, Witold Glowacki effectue dans l'après-midi une patrouille le long de la côte sud de l'Angleterre, en compagnie d'un autre Hurricane, piloté par son équipier James Muirhead.

Deux Hawker Hurricane en vol en mai 1940.

Deux Hawker Hurricane en vol en mai 1940.

© IWM CH 177

Alors qu'ils survolent le secteur de Beachy Head et les falaises des Seven Sisters, ils repèrent un Dornier Do 17Z qu'ils prennent en chasse au-dessus de la Manche, à travers la brume.

Le bombardier allemand rentre en France, en direction du Pas-de-Calais. Mais les deux Hurricane parviennent à l'abattre à proximité du cap Gris-Nez.

Un Dornier Do 17Z attaqué par un chasseur britannique (photo non datée)

Un Dornier Do 17Z attaqué par un chasseur britannique (photo non datée)

© IWM CH 1831

Ils font demi-tour et sont aussitôt attaqués par quatre Messerschmitt Bf109. Un rapport du 605 Squadron raconte la suite : "Yellow 1 (Muirhead) et Yellow 2 (Glowacki) ont plongé aussitôt jusqu'au niveau de la mer et ont franchi les côtes françaises au-dessus d'Albermuse (retranscription très approximative d'Ambleteuse NDR). Après ça, Yellow 1 n'a plus vu Yellow 2. Les Me 109 ont attaqué Yellow 1 au-dessus des terres, il a donc viré vers l'est, en rase-motte, sur 15-20 miles (entre 24 et 32 kilomètres), puis il a de nouveau viré vers l'ouest pour franchir la côte entre Boulogne et Le Touquet, grimpant ensuite dans les nuages à 12 000 pieds (3600m d'altitude). Il est rentré à Croydon à 17h25."Witold Glowacki, lui, n'est jamais rentré.

James Muirhead accompagnait Witold Glowacki lorsque le Polonais a été abattu au-dessus d'Ambleteuse, le 24 septembre 1940. Rentré vivant ce jour-là à Croydon, il sera tué peu de temps après, le 8 octobre 1940, près de Gillingham, lors d'un combat aérien. Il avait 27 ans.

James Muirhead accompagnait Witold Glowacki lorsque le Polonais a été abattu au-dessus d'Ambleteuse, le 24 septembre 1940. Rentré vivant ce jour-là à Croydon, il sera tué peu de temps après, le 8 octobre 1940, près de Gillingham, lors d'un combat aérien. Il avait 27 ans.

© Battle of Britain Monument

Le Polonais a été descendu au-dessus d'Ambleteuse par Michael Sonner, pilote de la Jagdgeschwader 51 (JG51).

Glowacki a réussi à poser son chasseur sur le ventre mais il est blessé et désormais prisonnier des Allemands. Il existe plusieurs photos, prises à des fins de propagande, où on le voit vivant, debout, à côté de l'épave de son Hurricane, le regard perdu, un bandage noué autour de sa tête ensanglantée.

Witold Glowacki, photographié par les Allemands le 24 septembre 1940, après le crash de son Hurricane à Ambleteuse.

Witold Glowacki, photographié par les Allemands le 24 septembre 1940, après le crash de son Hurricane à Ambleteuse.

© Battle of Britain Monument

Glowacki sera ensuite conduit au "lazaret" de Guînes, près de Calais, un hôpital militaire aménagé dans les locaux d'une école de la rue Debonningue. Mais l'aviateur y décédera dans la soirée.

Le

Le "lazaret" de Guînes, hôpital militaire, avait été créé dans les bâtiments de cette école à Guînes.

© Frédérik Giltay / France 3

Le pilote polonais Witold Jozef Glowacki est décédé derrière ces murs, à Guînes, dans la soirée du 24 septembre 1940.

Le pilote polonais Witold Jozef Glowacki est décédé derrière ces murs, à Guînes, dans la soirée du 24 septembre 1940.

© Frédérik Giltay / France 3

Ce blockhaus, situé derrière l'actuelle école de musique, faisait partie du

Ce blockhaus, situé derrière l'actuelle école de musique, faisait partie du "lazaret" de Guînes sous l'occupation allemande. Il servait d'abri anti-aérien et du matériel médical y avait été installé.

© Frédérik Giltay / France 3

Sa mort va alimenter bien des rumeurs au sein de la Royal Air Force : les Allemands exécuteraient les Polonais qui tombent entre leurs mains. En fait, Glowacki aurait succombé à une réaction allergique, consécutive à une piqûre antitétanique.

La tombe de Witold Glowacki à Guînes, à côté de celles d'autres aviateurs de la Royal Air Force.

La tombe de Witold Glowacki à Guînes, à côté de celles d'autres aviateurs de la Royal Air Force.

© Frédérik Giltay / France 3

Au cimétière de Guînes, on trouve d'autres tombes d'aviateurs de la Royal Air Force décédés au "lazaret" des suites de leurs blessures, notamment celles de John Mallon et Arthur Shackleford, abattus tous deux au-dessus du Fort Nieulay, à Calais, à bord d'un Bristol Blenheim, le 8 octobre 1940, après avoir bombardé le quartier du Petit Courgain et l'aérodrome de Calais-Marck.

La tombe de John Mallon, pilote néo-zélandais de la Royal Air Force, mort à 24 ans, au

La tombe de John Mallon, pilote néo-zélandais de la Royal Air Force, mort à 24 ans, au "lazaret" de Guînes le 11 octobre 1940. Trois jours plus tôt, son bombardier Bristol Blenheim avait été abattu au-dessus de Calais.

© Frédérik Giltay / France 3

Les tombes d'Athur Shackleford, Wilfred Whetton et John Mallon à Guînes. Ils constituaient l'équipage d'un Bristol Blenheim abattu le 8 octobre 1940 au-dessus de Calais.

Les tombes d'Athur Shackleford, Wilfred Whetton et John Mallon à Guînes. Ils constituaient l'équipage d'un Bristol Blenheim abattu le 8 octobre 1940 au-dessus de Calais.

© Frédérik Giltay / France 3

Avec ses équipiers Arthur Shackleford et Wilfred Whetton, tués lors du crash, John Mallon fait partie des dernières victimes britanniques de la Bataille d'Angleterre, tombées dans le Pas-de-Calais.
► Rendez-vous lundi pour un nouvel épisode de cette série consacrée aux 80 ans de la Bataille d'Angleterre. Nous irons sur les traces à Audembert et Caffiers de la Jagdgeschwader 26 (JG26), la redoutable escadre de chasse allemande commandée par Adolf Galland.

SOURCES

► Livres :

  • Peter Townsend Un Duel d'Aigles
  • Brian Cull Battle For The Channel – The First Month of the Battle of Britain 10 July – 10 August 1940
  • Nigel McCrery Final Scrum: Rugby Internationals Killed in the Second World War
  • Peter Jacobs Battle of Britain: Airfields of 11 Group
  • Christer Bergström Battle of Britain: An Epic Conflict Revisited
  • Kenneth G. Wynn Men of the Battle of Britain: A Biographical Dictionary of the Few
  • Robert Chaussois Calais Zone interdite (juin 1940-août 1941)
  • John Frayn Turner The Battle of Britain
  • James Daly Portsmouth's World War Two Heroes
  • Jean-Louis Crémieux-Brilhac, Michael R.D.Foot Des Anglais dans la Résistance : Le SOE en France, 1940 – 1944
  • Donald Caldwell JG26 Luftwaffe Fighter Wing War Diary – volume one : 1939-42
  • Robert Gretzyngier Poles in Defence of Britain: A Day-by-day Chronology of Polish Day and Night Fighter Pilot Operations: July 1940-July 1941
  • Peter Sikora The Polish 'Few': Polish Airmen in the Battle of Britain
  • John Dibbs, Tony Holmes, Gordon Riley Hurricane : Hawker's Fighter Legend

► Articles :

► Sites Internet :

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